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美国有线电视大亨之子玩转电游
2019-09-09 10:50

  每当费城融合队(Philadelphia Fusion) 比赛时,这支队伍的总裁塔克·罗伯茨(Tucker Roberts) 总喜欢待在场边,跟教练和替补队员在一起。只要他的队伍占上风,他就一直待在那里。但如果形势开始变得不太妙,他会走到竞技场上,在那些拍着充气加油棒的粉丝中间踱来踱去。要是这招不管用,眼看队伍就要输了,罗伯茨就会跑到后面的一个房间里,那是融合队的社交媒体编辑们的地盘,编辑们的任务是为大本营的支持者们制作在线视频。

  “这是简单的风水原理,”罗伯茨说,“要是你周围的环境对你不利,就得换个环境。”

  这种混合了坐立不安、火气十足和不祥预感的感觉是很多专业足球队和篮球队的老板都会有的。罗伯茨出身于富豪家庭,他的父亲是有线巨头康卡斯特(Comcast Corp.)董事长兼首席执行官。康卡斯特旗下拥有大型媒体集团NBC环球,还有美国国家冰球联盟(NHL)的费城飞人队(Philadelphia Flyers) 以及其他业务。尽管如此,罗伯茨的忧虑却无关一支主流运动队的命运。

  融合队的队员们打的比赛是《守望先锋》(Overwatch),这是一款极其热门的视频游戏,属于电子竞技。在比赛中,专业的竞技团队(每方6人)互相扔手榴弹、狂轰大炮,计算杀敌数量,在需要时还能重生。在比赛期间,选手身穿短袖衫——主场为黑底橙字,客场为白底橙字——背上印着各自在游戏中的昵称。如果22世纪还有保龄球衫,就会是这个样子。

  融合队的队员中有很多是来自欧洲和电子竞技强国韩国的高手。尽管2018年由于几名队员的签证出了问题而错过了季前赛,但这支队伍差一点就夺冠了,他们在决赛中输给了伦敦喷火战斗机队(London Spitfire)。“我们来的时候抱的期望是,赢几场就行,不用拼命打到季后赛,”罗伯茨说,“但到了那儿,感觉就是不打白不打。”在休赛期,他补充了队伍的教练人员,希望能再次打入季后赛。

  罗伯茨身材高瘦,有一副运动体格,标准的“高富帅”形象。他不久前还开始与女演员奥利薇亚·穆恩(Olivia Munn)约会。穆恩曾经在现已关闭的视频游戏电视网络G4担任主持人,在游戏玩家中拥有一批狂热追随者。罗伯茨不愿谈论两人的关系,只表示他钦佩穆恩在商业上的敏锐。“她很早就投资了优步(Uber) 和Wag(一款遛狗应用)。”他说。

  作为美国费城超级“富二代”,罗伯茨也免不了家族企业带给他的“成长的烦恼”。罗伯茨在费城的栗树山(Chestnut Hill)社区长大。在他小时候,他父亲的公司还是一家地区有线电视运营商,就算那时还算不上深受人们喜爱,也已经差不多家喻户晓。“经历过有关康卡斯特的糟心事,已成为在本城居住的必备要求。”费城的杂志曾经写道。康卡斯特的社区服务中心曾被认为是专门给人添堵的地方,一脸冷漠的客服代表在防弹玻璃屏障后面对着情绪崩溃的客户。

  在这样的氛围中,罗伯茨让自己的思绪沉浸在与周围环境毫不相干的地方也就不奇怪了。他的全名是小布莱恩·莱昂·塔克·罗伯茨(Brian Leon Tucker Roberts Jr.)。他喜欢看《哈利·波特》(Harry Potter),喜欢玩游戏。老布莱恩曾带8岁的罗伯茨去普鲁士国王商场(King of Prussia Mall) 参加了一场《精灵宝可梦》(Pokémon)锦标赛。罗伯茨连胜5轮,最后碰上了一个28岁的对手,罗伯茨记得那个人当时正在宾夕法尼亚大学(University of Pennsylvania)读博士。罗伯茨输掉比赛时还哭鼻子了。

  上中学时,罗伯茨迷上了一个名为《星球大战银河》(Star Wars Galaxies)的在线游戏。他所在的服务器是Scylla,角色是一名扎布拉克(Zabrak)赏金猎人,名叫凯伊·埃基普斯(Kiey Ekips),后来他加入了一个公会。他渐渐帮助在塔图因(Ttooine)和乔梅尔(Chommell)星区的纳布(Naboo)行星上建起了城市。在这个过程中,他结交了一些朋友。“我跟一帮30来岁的德国老兄混在一起,他们不知道我才13岁,就把我当成普通人。”罗伯茨说。在互联网上,没有人知道你是不是一个庞大有线帝国的继承人。

  上大学时,摆脱家庭阴影变得更困难一些。跟父亲和祖父一样,罗伯茨上的是宾夕法尼亚大学,学习商业。当时在校园里,罗伯茨质子疗法中心(Roberts Proton Therapy Center)刚刚完工,这是一座占地近7000平方米的癌症治疗设施,资金来自他家族的慈善捐助。

  在不同公司体验了一段时间后,罗伯茨于2016年加入了父亲的公司,任职康卡斯特位于旧金山的风险投资部门。电子竞技队伍当时已成为投资热门,动视(Activision)首席执行官博比·科迪克(Bobby Kotick)决定围绕该公司2016年推出的射击游戏《守望先锋》打造一个职业联盟。《守望先锋》的游戏情境是,装备精良、身上发出荧光的天才角色(一个自由战士DJ、一个能力超群的和尚)对决,在令人眼花缭乱的操作中争夺受到反叛机器人劫掠的未来地球的统治权。

  这个职业联盟与华特迪士尼公司(Walt Disney Co.)达成了电视转播协议,在美国广播公司ABC 和娱乐体育节目电视网(ESPN)播出游戏赛事,还达成了让康卡斯特等新的竞技队伍所有者分享收入的安排。队员可获得医保和5万美元起薪。(大多数队员的收入远不止此;6位数的薪水是常事。)与联盟中另外19支队伍一样(其中还有代表上海和巴黎的战队),融合队头两个赛季将常驻洛杉矶,所有比赛都在暴雪电竞馆(Blizzard Arena)举行。暴雪电竞馆位于加州伯班克,经过了翻修,以前曾是《今夜秀》(The Tonight Show)的录制地点。2020年,这些队伍将迁至各自的所在城市。

  为了筹备战队回归本城,罗伯茨一直试图让融合队得到费城体育迷的喜爱,或者至少让体育迷知道有这么一支队伍存在。上个赛季,康卡斯特制作了一则宣传视频,队员们遵循费城橄榄球队老鹰队(Philadelphia Eagles)球迷的传统,戴上了狗面具,在墙上喷涂“Fusion”字样。抛开赞同涂鸦的行为不谈,融合队的支持者们异乎寻常地守规矩,至少以这座城市的标准来说是如此。没人朝对手扔电池,也没有人故意对着不当班的警员呕吐或者攻击吉祥物,而这些都曾是老鹰队和费城人队(Phillies)球迷的“壮举”。与旧的老兵球场(Veterans Stadium)不同,融合队电竞馆将不配备内部“关押所”。

  看起来,“格里蒂”(Gritty)将会出现在这里。“格里蒂”是康卡斯特所拥有的冰球队费城飞人队(Flyers)的吉祥物,橙色绒毛、瞪大的眼睛,被人做成了无数的表情包。在情人节那天的《守望先锋》赛季开幕式上,“格里蒂”带领融合队的视频游戏选手跳着康茄舞出场,引得粉丝一片狂热。20岁的费城学生加布里埃尔· 伊根(Gabrielle Egan)受到了这种气氛的感染。她跟一个朋友飞到洛杉矶参加这场活动。“这是费城人那种迎头赶上的坚韧。”她说。考虑到有的粉丝没办法大老远地去洛杉矶参加活动,康卡斯特在当地酒吧和餐馆组织了见面会,在那里通过电视播放比赛。

  康卡斯特还投资了N3rd Street Gamers LLC,后者在美国各地运营针对业余爱好者的赛事。罗伯茨说,这是让父母们了解这项运动的策略之一。“我认为很多父母从来没玩过游戏,从没当过游戏玩家,”他说,“因此他们的态度以前是‘天哪,《侠盗猎车手》(Grand Theft Auto)就是恶魔。视频游戏会毁掉你的脑子’,对吧?现在他们会说‘我不了解《我的世界》(Minecraft),但我很好奇。’”

  两年前,康卡斯特决定通过旗下的Comcast Spectacor支付2000万美元授权费,创建融合队。罗伯茨参与了几次重金投入电子竞技的交易,这是其中的第一次。2019年2月,他与韩国移动电话巨头SK电讯(SK Telecom Co.) 的首席执行官朴正镐(Park Jung-Ho)宣布,双方将合作成立电竞公司,培育队伍参加《堡垒之夜》 (Fortnite)等游戏的竞赛。《堡垒之夜》是《守望先锋》的竞争对手。3月,康卡斯特披露了斥资5000万美元在南费城为融合队修建场馆的计划。该场馆规划的容量为3500 人,将作为康卡斯特旗下现有场馆富国银行中心(Wells Fargo Center)的姊妹场馆。富国银行中心有2万个座位,2019年的《守望先锋》锦标赛将在这里举行。从建筑设计示意图来看,新场馆的内部将有多块屏幕。

  围绕人们观看别人玩视频游戏来打造一家长期的企业,这个想法并不能确保成功,但对此抱有热情的也不只康卡斯特一家。电子竞技比赛的奖金可达数百万美元。研究机构Newzoo BV预计,得益于门票销售增加、企业赞助和媒体转播协议,2019年电子竞技比赛的整体收入将攀升27%,至11亿美元。(康卡斯特目前正考虑融合队电竞馆的命名权。) 视频游戏竞技队伍的新晋老板包括:篮球巨星迈克尔· 乔丹(Michael Jordan)、达拉斯牛仔队(Dallas Cowboys)老板杰里·琼斯(Jerry Jones),还有亚特兰大电信公司Cox Communications。

  融合队现在的前线办公室离暴雪电竞馆大约40公里,在加州威尼斯的一处海滨小屋里,这个地方的上一家租户是Snapchat。这里很舒适,有种精心打造的怪异时尚风格。罗伯茨鼓励员工们上班穿拖鞋,这个传统借鉴自电子竞技极其流行的韩国。他偏爱一双伍基人风格的毛绒拖鞋。

  在起居室里,罗伯茨向来访者展示他与韩国电游高手“伪装者”(Faker)握手的3D打印塑像。“伪装者”真名李相赫(Lee Sang-hyeok),23岁,被认为是世界一流的《英雄联盟》(League of Legends)玩家。在与康卡斯特结成合作伙伴后,SK电讯首席执行官朴正镐将这座雕塑作为礼物送给罗伯茨。罗伯茨回赠了一件队服。上面有两家公司的新合资企业T1 Entertainment & Sports 的标志。“他送的礼物比我送的贵重多了。”他笑着说。

  融合队的队员们住在城市另一头的一座都铎式建筑里,房子里有8间卧室,配备了宜家(Ikea)的家具,有游泳池、一个热水浴缸,还有一间树屋。2019年3月一个周一的晚上,罗伯茨往沙发上一坐,跟一群选手一起观看融合大学队(Fusion University)在一台宽屏电视上比赛。融合大学队是融合队的小联盟队伍。“伙计,我们在碾压对手。”他说。

  凭借这股称兄道弟的风范,罗伯茨跟选手们很熟络,其中包括“海王星”[Neptuno,真名阿尔伯托· 冈萨雷斯·莫里尼洛(Alberto Gonzalez Molinillo)]。“一开始,我甚至都不知道康卡斯特。”海王星说。27岁的他来自西班牙,是融合队年纪最大的队员之一。“我不知道塔克是什么人。我以为他只是个普通员工,我真的很喜欢他。有人跟我说:‘不是,那是你老板。’”

  这支队伍的做派跟高中机器人战队有一拼;事实上,融合队是两名队员一间卧室。队员们上午11点左右起床,这是他们所说的“玩家早晨”。午餐在中午,这是一天两餐中的第一餐, 由战队的大厨海蒂·马什Heidi Marsh 准备。马什是明尼苏达人,她的拿手菜包括古巴三明治和蛤蜊意大利面。“意大利美食很受这些家伙欢迎。”她说。最近,罗伯茨一直想让队员们试试费城著名的芝士牛肉三明治。欧洲来的队员们对此好恶不一。

  接下来的时间,队员们就在网上跟其他的《守望先锋》队伍混战。他们还研究影片,跟教练坐在一起观看以前的比赛录像。房子里有一间健身室,不过大运动锻炼并非强制要求。

  跟职业棒球运动一样,高中毕业后不上大学、直接加入职业选手队伍也是电子竞技行业的常态。不过,随着近来大学竞技队伍越来越多,一些备受推崇的新选手现在选择去大学校园里度过几年,与同学中的玩家对战,以此练手。融合队唯一的美国选手“大角鹿”[Elk,真名伊利亚·加拉格尔(Elijah Gallagher),19岁]说,他选择放弃高等教育时,父母很失望。他把薪水存下来,以备电竞这条职业道路走到尽头时上大学之用。

  受伤情况比非职业玩家们想象的更为常见。“海王星”在赛季开始的时候胳膊上还打着绷带,饱受肌腱炎和颈痛折磨。选手们在比赛中用一次性暖手袋来保持手的灵活。一些网站列出了他们的设备,包括他们最爱用的鼠标的曲度和周长。

  2019年2月,融合队在YouTube上发布了一则视频。在视频中,吉祥物“格里蒂”造访了队员们的住处,吃了一大盘三明治,拍了张自拍照,走出卫生间的时候还做出了“这里味道太难闻”的通用表情。

  《守望先锋》并非唯一的对抗性电子竞技赛事。《英雄联盟》《 反恐精英》(Counter-Strike)《堡垒之夜》和其他游戏也有一些战队,可能会吸引《守望先锋》的粉丝。《守望先锋》在2016年发布后吸引了数千万经常上线的玩家,但之后玩家人数不断下降,有时甚至难以登上Twitch十大观看人数最多的游戏排行榜。Twitch是亚马逊(Inc.) 旗下服务,游戏迷可以在上面观看实时的游戏直播。Bernstein Research的分析师托德·荣格(Todd Juenger)在最近的一份报告中说,他认为动视将把《守望先锋2》的发布时间提前一年,在2020年发布,以重新激发人们的兴趣。

  但最近,《守望先锋》比赛的门票价格降到了10美元,通常为20美元。一个周五晚上,有528个座位的剧院连一半都没坐满。行业咨询师弗兰克·菲尔茨(Frank Fields)说:“我极度怀疑,当前的电子竞技商业模式能够延续现在获得的这种热度。” 罗伯茨并没有被吓住。最近与SK电讯的交易内容还包括6种不一样的游戏。他说,这是在《守望先锋》以外“降低组合风险”的举措。“我认为它可以比某些传统运动的受众范围更广,”他说到康卡斯特的电子竞技企业时说,“我们不是只能参与一种竞赛。我们说的不是像冰球之类的运动,只能在寒冷地区流行。每个国家都有人玩视频游戏,这会继续成为连接人们的桥梁。”

  他自己也是其中一员。周日上午,罗伯茨醒来后会跟一群小时候的朋友玩《守望先锋》。“这是保持联系的一种方式,”他说,“我们玩得真不怎么样,但享受了很多乐趣。”虽然目前罗伯茨的上司是Comcast Spectacor 的首席执行官大卫·斯科特(David Scott),但他有朝一日可能会接替父亲的位子,跟布莱恩17年前从自己的父亲手中接棒一样。罗伯茨说,对于这个前景,他心惊胆战。“大家不知道我父亲工作有多努力。”他说。可以想见,要是他负责一家市值接近1900亿美元的公司,那肯定没多少时间去平息游戏中的机器人叛乱、提升操纵坦克的技巧了。

  尽管近期有一些电子竞技存在泡沫的言论,但罗伯茨却看到了接触新一代的游戏迷,尤其是年轻男性的机会。这个群体对传统的体育运动没什么热忱,也不喜欢看定时定点的电视节目。34岁的安德烈斯·维莱加斯(Andres Villegas) 就是其中一员。这位洛杉矶的活动策划师穿着拖鞋和装甲来到《守望先锋》的比赛现场为洛杉矶角斗士队(Gladiators)加油。他说,《守望先锋》“让我们这些书呆子也有了全力支持的东西”。他最喜欢的角色是小美(Mei),这个角色是一名中国气候学家兼超级英雄,可以用冰冻冲击波将敌人冻住。“如果她是真人,我愿意跟她结婚。”他说。



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